Carl Sagan explique comment les anciens Grecs, en utilisant la raison et les mathématiques, ont découvert que la Terre n’était pas plate il y a plus de 2 000 ans


Le déni de la science imprègne la société américaine, et peu importe ce que disent les données, certaines forces conservatrices refusent les efforts pour limiter, voire étudier, le changement climatique. Astrophysicien Katie Mac appelle ce repli une forme de « nihilisme des données », écrit en un tweet exaspéré, « Qu’est ce que la science? Comment une chose peut-elle être connue ? Est-ce que quelque chose est réel ??? En effet, que peut-on attendre ensuite de ce qu’Isaac Asimov a appelé l’« anti-intellectuel » des États-Unis ?culte de l’ignorance” ? Un hall d’entrée en terre plate ?

Welp… au moins quelques personnalités célèbres se sont révélées être des partisans de la terre plate, peut-être l’avant-garde d’un mouvement anti-terre ronde. Notamment, [Dallas Mavericks] le garde Kyrie Irving a fait cette affirmation sur un podcast, insistant, Chris Matyszczyk écrit, que « les élites mondiales nous mentaient sur des choses aussi élémentaires ». Est-ce une farce? Je l’espère. Neil DeGrasse Tyson—qui a animé le récent Cosmos refaire pour essayer de dissiper une telle ignorance scientifique – a tout de même répondu, notant qu’Irving devrait « se tenir à l’écart des emplois qui nécessitent… une compréhension du monde naturel ». L’étrange affaire s’est déroulée comme un spectacle parallèle à côté du cirque politique principal, un rappel troublant de La prédiction de Carl Sagan dans son dernier livre, Le monde hanté par les démonsque les Américains trouveraient bientôt leur « des facultés critiques en déclin, incapables de faire la distinction entre ce qui fait du bien et ce qui est vrai. »

Sagan a consacré une grande partie de sa vie à contrer les tendances anti-science avec chaleur et enthousiasme, se garant « à plusieurs reprises, sans doute de manière compulsive, devant des caméras de télévision », écrit Joël Achenbach à Smithsonien. Nous nous souvenons surtout de lui pour son original 1980 Cosmos minisérie, son rôle le plus public de « gardien de la crédibilité scientifique », comme l’appelle Achenbach. Je pense que Sagan s’est peut-être irrité de la description. Il voulait ouvrir les portes et laisser le public entrer dans la recherche scientifique. Il écoutait charitablement les théories non scientifiques, et prenait patiemment le temps d’en expliquer les failles.

Dans le tout premier épisode de CosmosSagan s’est adressé aux terriens, indirectement, en expliquant comment Ératosthène (276-194 av. J.-C.), érudit libyo-grec et bibliothécaire en chef à la Bibliothèque d’Alexandrie, découvert il y a plus de 2000 ans que la terre est une sphère. Compte tenu de l’incroyable liste de réalisations du géographe, mathématicien, poète, historien et astronome – un système de latitude et de longitude, une carte du monde, un système pour trouver des nombres premiers – cela peut même ne pas être considéré comme sa plus haute réalisation.

Dans le Cosmos clip ci-dessus, Sagan explique la méthode scientifique d’Eratosthène : il a fait des observations sur la façon dont les ombres changent de longueur en fonction de la position du soleil dans le ciel. Estimant la distance entre les villes de Syène et d’Alexandrie, il a ensuite pu calculer mathématiquement la circonférence de la terre, comme l’explique Cynthia Stokes Brown à Académie Khan. Bien que « plusieurs sources d’erreur se soient glissées dans les calculs d’Eratosthène et dans notre interprétation de ceux-ci », il a néanmoins réussi presque parfaitement. Son estimation : 250 000 stades, soit 25 000 milles. La circonférence réelle : 24 860 milles (40,008 kilomètres).

Non, bien sûr, la Terre n’est pas plate. Mais la leçon de Sagan sur la façon dont un scientifique de l’Antiquité a appris que ce n’est pas un exercice de démystification. C’est un voyage dans le mouvement du système solaire, dans l’histoire scientifique ancienne, et surtout, peut-être, dans la méthode scientifique, qui ne repose pas sur des ouï-dire d' »élites mondiales » ou de figures obscures, mais sur les outils d’observation, d’inférence , le raisonnement et les mathématiques. Les scientifiques professionnels ne sont pas exempts de préjugés et de conflits d’intérêts, mais les outils intellectuels les plus fondamentaux qu’ils utilisent sont accessibles à tous sur Terre.

Remarque : Une version antérieure de cet article est apparue sur notre site en 2017. Cette version a été légèrement modifiée et mise à jour.

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Josh Jones est un écrivain et musicien basé à Durham, NC. Suivez-le sur @jdmagness





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