La station de métro berlinoise ‘Oncle Tom’s Cabin’ qualifiée de raciste par les Noirs allemands

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Commentaire

La plupart des navetteurs sortants sur la ligne U3 du métro U-Bahn de Berlin sortent bien avant d’atteindre l’avant-dernier arrêt, niché entre la forêt de Grunewald et l’Université libre. Mais Moses Pölking se souvient du malaise qu’il a ressenti lorsqu’il était dans le train et a d’abord repéré le nom particulier de la gare sur la carte routière : Onkel Toms Hütte.

Un Allemand noir né et élevé à Berlin, Pölking, alors adolescent, était sur le point de jouer au basket dans un centre de loisirs à proximité lorsqu’il a remarqué le nom allemand pour “La cabane de l’oncle Tom”. Il n’avait pas lu le roman anti-esclavagiste de Harriet Beecher Stowe de 1852, mais il connaissait l’insulte anti-noire “Oncle Tom”. Quelques années plus tard, il a lu le livre et a commencé à « connecter plus de points ».

“J’étais tellement confus”, a déclaré Pölking, aujourd’hui âgé de 24 ans. “Parce que je ne savais pas si ce que je pensais était en fait la raison derrière le nom, ou si c’était juste une drôle de coïncidence.” Le roman prête son nom non seulement à un quartier, mais aussi à une rue voisine, Onkel-Tom-Strasse, et à un lotissement Bauhaus.

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Pölking, dont la mère est camerounaise et le père est allemand blanc, pensait que le nom était offensant pour les Allemands noirs. Après le meurtre de George Floyd en 2020, il a remarqué que les pétitions pour changer les noms de lieux irrespectueux gagnaient du terrain en Allemagne. En collaboration avec Lewamm Ghebremariam, organisateur et stratège de campagne, Pölking a lancé une campagne en ligne pétition cet été-là pour changer le nom de la station et de la rue U-Bahn. Depuis, la pétition a recueilli plus de 14 000 signatures.

Mais 170 ans après la première publication du roman, le nom reste dans ce quartier et d’autres à travers l’Allemagne.

Pölking, un basketteur professionnel, est l’un des nombreux Noirs allemands qui ont utilisé l’activisme et l’érudition pour faire la lumière sur ce qu’ils décrivent comme la fascination raciste de l’Allemagne pour le sud des États-Unis. Leurs efforts viennent au milieu d’un sentiment d’exclusion dans un endroit qui “fait toujours un très bon travail pour se présenter à l’extérieur comme un pays très blanc”, a déclaré Anne Potjans, chercheuse postdoctorale et maître de conférences à l’Université Humboldt de Berlin.

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Potjans est d’origine allemande blanche et afro-américaine. Quand elle grandissait, dit-elle, son héritage mixte l’a aidée à comprendre à quel point l’histoire et la culture des Noirs ont façonné l’Allemagne. Elle a noté la participation de l’Allemagne à la traite transatlantique des esclavessa colonisation de parties importantes de l’Afrique et la migration africaine ultérieure vers l’Allemagne à la fin du 19e et au début du 20e siècle.

Selon le folklore berlinois, le nom Onkel Toms Hütte dérive d’un café en plein air dirigé par un homme du nom de Thomas dans le sud-ouest de Berlin à la fin du XIXe siècle, a déclaré Heike Paul, titulaire de la chaire d’études américaines à l’Université d’Erlangen-Nuremberg. Mais d’autres lieux de loisirs en Allemagne sont également appelés la Case de l’oncle Tom, a-t-elle noté, sapant cette explication. Paul a déclaré que dans les décennies qui ont suivi la publication du roman, “il y avait manifestement une très forte pastoralisation de l’esclavage” parmi les lecteurs allemands blancs qui ont banalisé sa brutalité et interprété le cadre du livre comme tranquille et rustique.

Potjans a déclaré que les Allemands blancs contemporains invoquent souvent l’histoire d’origine de “Thomas” pour justifier le nom. “Je pense que c’est très symptomatique de l’Allemagne qu’il y ait un grand écart entre les gens qui comprennent réellement quel est le problème et les gens qui ne veulent vraiment pas y penser”, a-t-elle déclaré.

La pétition de Pölking a fait l’objet de critiques, y compris des contre-pétitions pour préserver le nom Onkel Toms Hütte. En 2020, Pölking a rencontré en vain des dirigeants politiques locaux, a-t-il déclaré, notant que d’autres problèmes, notamment la pandémie de coronavirus et la nécessité d’aider les réfugiés ukrainiens en Allemagne, sont devenus prioritaires pour eux depuis lors.

“Je suis déçu”, a déclaré Pölking, “parce que ce que je demande n’est pas grand-chose.”

Constanze Siedenburg, porte-parole de l’agence berlinoise en charge des transports en commun, a déclaré que le nom de la station de métro “vise Onkel-Tom-Strasse” et qu’un changement de nom pourrait induire les passagers en erreur, “puisque la station porte ce nom depuis son ouverture en 1929 et il est bien établi parmi les passagers.

Nina Badur, porte-parole du district de Steglitz-Zehlendorf, où se trouvent la gare et le quartier, a déclaré qu’il y avait eu “beaucoup d’appels contre cette pétition dans laquelle les résidents locaux se sont prononcés contre le changement de nom”.

L’utilisation de la langue “Oncle Tom” en Allemagne s’étend au-delà de quelques noms de lieux. En 2008, après l’investiture du président américain Barack Obama, le journal allemand de gauche Die Tageszeitung a publié une photo de la Maison Blanche en couverture avec la légende : «Onkel Baracks Hütte“, stylisé pour imiter le nom de la station U-Bahn, et a défendu sa décision à la suite des critiques américaines. Le journal a également publié un article de 2004 sur l’ancienne secrétaire d’État Condoleezza Rice, intitulé “Le riz de l’oncle Tom.”

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Il y a beaucoup de noms de lieux et de structures allemands en Allemagne que les militants considèrent comme racistes ou insensibles. Diaga Müller, une étudiante de 23 ans à l’Université Humboldt et membre de sa nouvelle Union des étudiants noirs, a cité les bancs “vraiment problématiques” ressemblant à des statues africaines dans une autre station U3, Dahlem Dorf.

Cedric Essi, chercheur postdoctoral à l’Université d’Osnabrück avec un père nigérian et une mère allemande blanche, a donné les exemples de Mohrenstrasse (“Moor Street”), qui est rebaptisée après que des militants l’aient qualifiée de raciste, et le quartier africain de Berlin, un quartier où les rues portent le nom de dirigeants coloniaux allemands et d’anciennes colonies africaines.

Tiffany Florvil, professeure agrégée d’histoire à l’Université du Nouveau-Mexique qui étudie l’histoire des Noirs allemands, a noté la «fascination» persistante des Allemands pour le sud des États-Unis, y compris un restaurant à Hambourg appelé Louisiana dont le sud iconographie “Peut être bouleversant pour les Noirs allemands et d’autres personnes de la diaspora africaine.” Florvil et Potjans évoquent la présence croissante de Drapeaux confédérés en Allemagnequi, selon eux, sont liés à des mouvements d’extrême droite.

Ils ont également mentionné l’appropriation par les Allemands des symboles autochtones, y compris dans les «clubs d’appréciation» amérindiens, où les Allemands portent des insignes autochtones.

“Je pense qu’il y a juste une fascination pour ce que les Allemands perçoivent comme un” autre exotique “et ils essaient de créer des affinités avec ces” autres “qui sont parfois assez offensants”, a déclaré Florvil.

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L’activisme noir est en hausse en Allemagne. Le Humboldt Black Student Union a été formé après le meurtre de Floyd, a déclaré Müller, qui est d’origine allemande blanche et sénégalaise. Ghebremariam a noté les efforts en cours pour obtenir la reconnaissance juridique que l’équivalent allemand du « mot n » est raciste quel que soit le contexte. L’Allemagne a récemment promis de rapatrier sa collection de bronzes béninois et d’autres trésors africains, et elle a remis certains artefacts au Nigeria en juillet.

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Les universitaires et les militants ont également souligné l’importance d’enseigner la brutalité du colonialisme allemand dans les programmes scolaires et universitaires. Alors que l’Allemagne a fait des efforts substantiels pour tenir compte de son histoire de nazisme et d’antisémitisme, les militants ont déclaré que ce n’était pas si vrai de l’histoire coloniale de l’Allemagne et de son engagement continu avec les récits du sud des États-Unis. Le roman de 1936 de Margaret Mitchell “Autant en emporte le vent” a été récemment retraduit en allemand et a reçu des critiques élogieuses pour le maintien du “dynamisme et de l’optimisme de l’original”.

“Je comprendrais cette étrange fascination pour le Sud comme un moyen sûr de répondre aux désirs de la suprématie blanche”, a déclaré Essi.

Pölking étudie pour devenir professeur d’histoire et aspire à enseigner aux étudiants la colonisation allemande de l’Afrique et son héritage moderne, y compris le racisme continu envers les Noirs allemands. Il espère raviver l’étincelle autour de sa pétition pour changer le nom d’Onkel Toms Hütte, se souvenant de ses nombreuses visites dans le quartier, qu’il a décrit comme un quartier paisible entouré d’une végétation luxuriante.

“Vous êtes loin du bruit de la ville, et c’est une belle escapade pour se calmer et se détendre”, se souvient-il. “Quand vous êtes là, ce n’est pas comme si vous étiez constamment en alerte.”

Le malaise, a déclaré Pölking, ne revient que lorsqu’il se souvient exactement où il se trouve. “C’est juste le nom qui vous dérange.”

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