Le télescope James Webb détecte du CO2 pour la première fois dans l’atmosphère d’une exoplanète

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Le télescope spatial James Webb, vieux de plusieurs mois, a ajouté une autre découverte scientifique majeure à sa liste croissante : détecter pour la première fois des signes de dioxyde de carbone dans l’atmosphère d’une planète en dehors de notre système solaire.

Bien que le exoplanète ne serait jamais en mesure de soutenir la vie telle que nous la connaissons, la découverte réussie du CO2 donne des chercheurs espèrent que des observations similaires pourront être effectuées sur des objets rocheux plus hospitaliers à la vie.

“Ma première pensée: wow, nous avons vraiment une chance de détecter les atmosphères de planètes de taille terrestre”, a tweeté Natalie Batalha, professeur à l’Université de Californie à Santa Cruz et l’une des centaines qui ont travaillé sur le projet Webb.

Leur étude de l’exoplanète WASP-39, une géante à gaz chaud en orbite proche autour d’une étoile à 700 années-lumière, sera bientôt publiée dans la revue La nature.

“Pour moi, cela ouvre la porte à de futures recherches sur les super-Terres (des planètes plus grandes que la Terre mais plus petites que Neptune), voire des planètes de la taille de la Terre”, a déclaré Pierre-Olivier Lagage, astrophysicien au Commissariat à l’énergie atomique (CEA). a déclaré à l’AFP.

La détection du CO2 aidera également les scientifiques à en savoir plus sur la formation de WASP-39, a déclaré la NASA dans un communiqué de presse. L’exoplanète, qui orbite autour de son étoile une fois tous les quatre jours terrestres, a une masse correspondant au quart de celle de Jupiter mais un diamètre 1,3 fois plus grand.

La fréquence de son orbite et sa grande atmosphère ont fait de WASP-39 un candidat idéal pour un premier test du capteur infrarouge de pointe de Webb, connu sous le nom de NIRSpec.

Chaque fois que l’exoplanète passe devant son étoile, elle bloque une quantité presque imperceptible de lumière.

Mais sur les bords de la planète, une infime quantité de lumière traverse l’atmosphère.

Le NIRSpec très sensible de Webb peut détecter les petits changements que l’atmosphère a sur la lumière, permettant aux scientifiques de déterminer sa composition en gaz.

Les télescopes Hubble et Spitzer avaient déjà détecté de la vapeur d’eau, du sodium et du potassium dans l’atmosphère de WASP-39, mais le dioxyde de carbone peut maintenant être ajouté à cette liste grâce à Webb et à son instrument NIRSpec.

“Ce fut un moment spécial, franchissant un seuil important dans les sciences des exoplanètes”, a déclaré Zafar Rustamkulov, chercheur à l’Université Johns Hopkins, dans le communiqué de presse de la NASA.

(AFP)

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