L’improbable invention des machines à écrire et des claviers d’ordinateur chinois : trois vidéos racontent l’histoire techno-culturelle

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Même si vous ne parlez pas un mot de chinois, vous savez sûrement que la langue utilise non pas un alphabet, mais des caractères idéographiques : environ 50 000 d’entre eux, en tout, dont 3 000 à 5 000 doivent être mémorisés pour atteindre un degré raisonnable d’alphabétisation. Le potentiel de conflit entre le système d’écriture chinois et la technologie du XXIe siècle n’a guère besoin d’explication. Comment, en bref, les Chinois tapent-ils ? Le youtubeur Johnny Harris propose une explication dans la vidéo ci-dessusen commençant par la réponse peut-être contre-intuitive que les Chinois tapent avec plus ou moins le même clavier que tout le monde – quand ils utilisent un ordinateur, en tout cas.

Notre ère des smartphones a donné naissance à un certain nombre de systèmes de saisie différents, tous conçus pour effectuer la même tâche de base consistant à adapter la langue chinoise écrite ancienne et élaborée à la modernité numérique. Dans le récit de Harris, ces technologies reposent sur deux développements majeurs : la création du pinyin, une version de l’alphabet latin qui représente phonétiquement les caractères chinois, et le développement d’algorithmes qui prédisent quel caractère l’utilisateur veut taper ensuite.

Son explication est légère et non sans erreurs (le diagramme d’environ treize minutes, par exemple, montre en fait l’alphabet coréen), et vous pourriez envisager de la compléter avec des vidéos comme celle de l’expatrié Matthew Tye plus détaillée. « Comment les Chinois tapent-ils ? » au dessus.

Mais si vous voulez vraiment comprendre l’évolution de la dactylographie chinoise, vous devez commencer par la machine à écrire chinoise – et vous devez donc lire Tom Mullaney. Professeur de langue et de cultures d’Asie de l’Est à l’Université de Stanford, Mullaney a publié La machine à écrire chinoise : une histoire il y a cinq ans, et a plus récemment travaillé sur un suivi de l’ordinateur chinois. Dans la leçon ci-dessus, il raconte le développement autrefois impossible de la machine à écrire chinoise en une heure et demie, le reliant à une foule de phénomènes culturels, linguistiques, orthographiques et technologiques en cours de route. C’est une histoire d’ingéniosité, mais aussi de survie. Les Chinois ont traversé le XXe siècle sans être mutilés ou abolis pour répondre aux limites de l’ingénierie occidentale, mais tous les systèmes d’écriture n’ont pas eu autant de chance.

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Basé à Séoul, Colin Marshall écrit et diffuse sur les villes, la langue et la culture. Ses projets incluent la newsletter Substack Livres sur les villes, le livre La ville sans état : une promenade dans le Los Angeles du XXIe siècle et la série de vidéos La ville au cinéma. Suivez-le sur Twitter à @colinmarshallsur Facebookou sur Instagram.



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